Toxicología ambiental

Publicado el 9 noviembre, 20215 min de lectura

Introducción

La contaminación ambiental es la descarga de material, en cualquier estado físico, que es peligroso para el medio ambiente o la salud humana. La mayoría de los países industrializados y en desarrollo, y muchas organizaciones intergubernamentales, han desarrollado valores máximos de exposición a los contaminantes. Muchos regulan las emisiones atmosféricas para mantener sus niveles compatibles con el equilibrio ambiental y la salud humana.

Aunque la contaminación se consideró principalmente como un problema localizado hasta el último tercio del siglo XX, la contaminación ambiental es una parte importante de la agenda política internacional contemporánea. Esto es especialmente cierto en el caso de la contaminación atmosférica y marina, ya que ninguno está contenido dentro de las fronteras nacionales. Con respecto al cambio climático, la contaminación ambiental es la cuestión determinante: los científicos reconocen que limitar las emisiones antropogénicas de gases de efecto invernadero es fundamental para mitigar los efectos del cambio climático global.

Antecedentes históricos y fundamentos científicos

La conciencia de los problemas más amplios causados ​​por la contaminación ambiental es solo un fenómeno relativamente reciente. Hasta al menos mediados del siglo XX, se consideró principalmente como un problema localizado. Sin embargo, la acción local rara vez era suficiente para abordar problemas que no se limitaban a un solo lugar. La investigación y la legislación centralizadas sobre cuestiones ambientales de gran alcance, como ríos contaminados o smog, fueron escasas.

Esto fue especialmente cierto en el caso de la contaminación del aire exterior, uno de los principales factores que contribuyeron al cambio climático. El panorama comenzó a cambiar después de un episodio letal de contaminación del aire en Donora, Pensilvania, en 1948, que dejó 20 muertos y cientos de enfermos de gravedad; y se observaron episodios severos de smog en Londres en 1952. Para 1957, el Servicio de Salud Pública de los Estados Unidos había organizado una división de contaminación del aire en la Oficina de Servicios Estatales y comenzó un programa de investigación de efectos sobre la salud y programas de capacitación en universidades. En este momento, la investigación se centró en los impactos en la salud humana en los centros urbanos, pero formó un punto de partida para el debate sobre estrategias alternativas de control de la contaminación del aire.

El nacimiento del movimiento ambiental moderno a finales de la década de 1960 dio lugar a una mayor conciencia sobre la contaminación ambiental, y también a la presión política para implementar medidas para contrarrestarla. En los Estados Unidos, la aprobación de la Ley de Política Ambiental Nacional (NEPA) en 1970 transformó la contaminación de una preocupación localizada o estatal en una federal. Una serie de leyes federales que legislan todo tipo de contaminación: transmitida por el aire (Ley de Aire Limpio de 1970); agua (Ley de Agua Limpia de 1972); petróleo (Proyecto de ley de mejora de la calidad del agua de 1970); y ruido (Ley de Control de Ruido de 1979) —se aprobó durante la década de 1970.

En la década de 1970, se había establecido un vínculo entre las enfermedades respiratorias y la contaminación del aire por partículas. También se establecieron vínculos entre la mortalidad respiratoria anual y la exposición a la contaminación del aire por la quema de carbón y otras emisiones atmosféricas de la industria pesada. En parte como consecuencia de la creciente preocupación pública por la contaminación del aire, los científicos atmosféricos pudieron obtener fondos adicionales para nuevas investigaciones sobre los impactos humanos en la atmósfera. En cuestión de años, quedó claro que los aerosoles de sulfato, los CFC y otras emisiones antropogénicas, incluido el CO 2 , desempeñaron un papel importante en el agotamiento de la capa de ozono atmosférico del planeta.

La contaminación ambiental se convirtió en una preocupación internacional. A finales de la década de 1980, una serie de conferencias internacionales exploró el problema del cambio climático. El período también fue testigo de la fundación de organismos de investigación científica como el Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático (IPCC). En 1987, unos 50 países adoptaron el Protocolo de Montreal, que especificaba una reducción del 50% de los CFC totalmente halogenados para finales de siglo. En 1990, se enmendó el Protocolo de Montreal para incluir una prohibición total de los CFC. A esto le siguió la Convención Marco de las Naciones Unidas sobre el Cambio Climático (CMNUCC) en 1992 y el Protocolo de Kioto en 1997.

El IPCC y otros organismos científicos internacionales que estudian el cambio climático han intentado divorciar el estudio científico de la contaminación ambiental del contexto social, político e incluso físico de su producción. El glosario del IPCC, por lo demás completo, no proporciona una definición para el término contaminación ambiental. Como tal, definir qué constituye contaminación ambiental sigue siendo competencia de los gobiernos nacionales y de conferencias y acuerdos internacionales específicos. Sin embargo, existe cierto consenso.

Según la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio (NASA) de EE. UU., La contaminación ambiental es: “alteraciones del medio ambiente natural que son dañinas para la vida, normalmente producidas por actividades humanas … [Esto incluye] atmosférico, agua, suelo, ruido y contaminación térmica.”

PALABRAS QUE SABER

LEY DE AIRE LIMPIO: Cualquier ley que busque controlar la contaminación del aire puede denominarse “ley de aire limpio”. En la literatura sobre el clima, la Ley de Aire Limpio de los Estados Unidos de 1970 a menudo se conoce como “la” Ley de Aire Limpio.

LEY DE POLÍTICA AMBIENTAL NACIONAL (NEPA): ley federal de los Estados Unidos firmada por el presidente Richard Nixon el 1 de enero de 1970. La ley requiere que las agencias federales produzcan Declaraciones de Impacto Ambiental que describan el impacto en el medio ambiente de los proyectos que se proponen realizar.

CAPA DE OZONO: La capa de ozono que comienza aproximadamente a 9,3 millas (15 km) sobre la Tierra y se adelgaza hasta una cantidad casi insignificante a aproximadamente 31 millas (50 km) y protege a la Tierra de la dañina radiación ultravioleta del sol. La concentración natural más alta de ozono (aproximadamente 10 partes por millón por volumen) ocurre en la estratosfera a aproximadamente 15,5 millas (25 km) sobre la Tierra. La concentración de ozono estratosférico cambia a lo largo del año a medida que cambia la circulación estratosférica con las estaciones. Los eventos naturales como los volcanes y las erupciones solares pueden producir cambios en la concentración de ozono, pero los cambios provocados por el hombre son los más preocupantes.

PEA SOUPER: Término del siglo XIX para un episodio de smog espeso en Londres. Londres continuó sufriendo episodios extremos de smog durante la década de 1950.

Según el gobierno británico (según su Ley de Control de Prevención y Contaminación de 1999): “La contaminación ambiental significa la contaminación del aire, el agua o la tierra que puede dar lugar a cualquier daño”. La ley establece además que “’daño’ significa: (a) daño a la salud de los seres humanos u otros organismos vivos; (b) daño a la calidad del medio ambiente,… (c) ofensa a los sentidos de los seres humanos “. El daño ambiental incluye: “(i) daño a la calidad del medio ambiente en su conjunto, (ii) daño a la calidad del aire, agua o tierra, y (iii) otro deterioro o interferencia con los sistemas ecológicos del cual cualquier organismo vivo forma parte “.

Según la UE (según su Directiva sobre contaminación de 1996): “‘Contaminación’ significa la introducción directa o indirecta, como resultado de la actividad humana, de sustancias, vibraciones, calor o ruido en el aire, el agua o la tierra que pueden ser dañinos. a la salud humana o la calidad del medio ambiente, provoquen daños a la propiedad material o perjudiquen o interfieran con las comodidades y otros usos legítimos del medio ambiente “.

En el contexto del cambio climático, el IPCC también publica directrices integrales para los inventarios nacionales de gases de efecto invernadero. Estos proporcionan metodologías a los signatarios de la CMNUCC para estimar las emisiones antropogénicas por fuentes. Si bien se resisten al uso del término “contaminación”, las directrices del IPCC forman la definición reconocida internacionalmente de contaminantes atmosféricos provocados por el hombre que impactan el calentamiento global. Ellos son: Dióxido de carbono (CO 2 ); metano (CH 4 ); óxido nitroso (N 2 O); hidrofluorocarbonos (HFC); perfluorocarbonos (PFC); hexafluoruro de azufre (SF 6 ); el trifluoruro de nitrógeno (NF 3 ); pentafluoruro de trifluorometilsulfuro (SF 5 CF 3); éteres halogenados; y otros halocarbonos no cubiertos por el Protocolo de Montreal.

Impactos y problemas

La definición de la contaminación ambiental como un problema nacional e internacional, más que local, ayudó a dar forma a la política ambiental. Hoy en día, las concepciones claras de qué formas de contaminación influyen en el calentamiento global sirven como los principales agentes para mitigar el cambio climático. Los esfuerzos para cancelar las emisiones de tales contaminantes bien pueden convertirse en el tema definitorio de la época.

Los esfuerzos para contrarrestar la contaminación ambiental ya han tenido impactos sustanciales. La legislación de referencia, como las leyes de aire limpio de EE. UU. Y el Reino Unido, ha mejorado los entornos urbanos y rurales y las vidas de millones de personas. Por ejemplo, las “sopas de guisantes”, el término que alguna vez se le dio a las mañanas llenas de smog de Londres, son una parte del pasado. Por primera vez en siglos, el salmón se encuentra una vez más en el río Támesis de la ciudad. Los esfuerzos mundiales para contrarrestar la contaminación han tenido un impacto positivo en las vidas humanas.

La regulación de las sustancias que agotan la capa de ozono y las emisiones de gases de efecto invernadero está ayudando a combatir la contaminación ambiental atmosférica. Los términos del Protocolo de Montreal enmendado, que prohibió los CFC totalmente halogenados, ha ayudado a disminuir o nivelar las concentraciones atmosféricas de los clorofluorocarbonos más importantes y los hidrocarburos clorados relacionados. El reconocimiento de otros contaminantes que son dañinos para la atmósfera y los movimientos para limitar su emisión aún no ha estabilizado los niveles de gases de efecto invernadero, aunque puede haber disminuido la velocidad a la que aumentan las concentraciones atmosféricas.

Consulte también Contaminación atmosférica ; Clorofluorocarbonos y compuestos relacionados ; Política medioambiental .

BIBLIOGRAFÍA

Libros

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Publicaciones periódicas

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Whittenberger, James L. “Efectos de la contaminación del aire en la salud: algunas notas históricas”. Perspectivas de salud ambiental 91 (1989): 129–130.

James Corbett